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Votre chien peut lire en vous comme dans un livre ouvert !

Crédits : YamaBSM / Pixabay.

L’homme et le chien n’expriment pas leurs émotions de la même manière. Leurs expressions faciales et leurs comportements sont très différents. Par conséquent, nous avons parfois du mal à décrypter nos toutous. On peut donc aussi se demander si eux nous comprennent bien. Votre boule de poils peut-elle lire sur votre visage et comprendre vos émotions ? C’est ce des scientifiques autrichiens ont tenté d’étudier…

Un toutou, un écran tactile, deux photos, un choix à faire

Une équipe de chercheurs de l’université de Vienne, menée par le Dr. Corsin Müller, nous a concocté une petite expérience des plus intéressantes ! Leur travail, publié dans le journal Current Biology, porte sur une vingtaine de chiens. Ils ont été séparés en deux groupes, puis placés un à un devant un écran tactile sur lequel deux photos étaient projetées : une personne heureuse et une personne énervée. Les toutous devaient toucher l’une d’entre elles avec leur truffe.

Publiée par 寵物精品 sur Lundi 16 février 2015

L’entraînement préalable

Avant de commencer l’expérience, les animaux ont suivi un entraînement pour leur apprendre à utiliser l’écran et à choisir certaines images. Les scientifiques leur ont projeté plusieurs paires de photos. Il ne s’agissait que de la moitié inférieure des clichés (du menton au nez de la personne) pour le premier groupe de chien et que de la moitié supérieure (du nez au front) pour le second groupe.

Dans chaque groupe, certains animaux étaient récompensés par une friandise s’ils touchaient la personne heureuse et les autres l’étaient s’ils touchaient celle énervée. Une fois que chaque toutou a bien compris ce qu’il devait faire, les chercheurs ont débuté les tests.

L’expérience à proprement parler

Tous les chiens (ayant validé la phase précédente) ont ensuite été soumis à 4 tests. Une fois de plus, ils devaient choisir un des deux clichés qui leur étaient présentés. On leur a montré 4 séries de paires d’images :

  • Des nouvelles photos (personnes différentes) – la même partie du visage qu’à l’entraînement.

  • Des nouvelles photos – l’autre partie du visage non étudiée à l’entraînement.

  • Les photos de l’entraînement – la partie gauche du visage (coupure verticale).

  • Les photos de l’entraînement – l’autre partie du visage non étudiée à l’entraînement.

chiens émotions
Image d’illustration. Crédits : vecteurs Freepik Drobotdean

Les toutous reconnaissent nos émotions !

Certes, à l’entraînement les chiens ont appris à toucher certains clichés. Cependant, avaient-ils seulement une mémoire photographique leur rappelant quelle image choisir face à chaque paire ? Ou avaient-ils réellement appris à choisir une émotion spécifique ? Cette seconde possibilité indiquerait qu’ils sont capables de reconnaître les émotions sur les visages humains. L’étude cherchait donc à répondre à ces questions.

Il s’avère que les chiens ont excellé durant l’expérience. De manière générale, ceux préalablement entraînés à cliquer sur les personnes heureuses les ont très bien sélectionnées. Pareil pour ceux formés à toucher les individus énervés. Pourtant, dans les 4 tests, les animaux étaient exposés à des images qu’ils n’avaient jamais vues. Il s’agissait soit de nouveaux visages, soit de parties du visage qu’ils n’avaient pas étudiées auparavant. Le seul et unique point commun entre les photos de la préparation et celles des tests était l’émotion : joie ou colère. Ils avaient donc bel et bien appris à choisir un sentiment et pas autre chose.

De plus, leur choix n’était pas uniquement basé sur de simples indices tels que la visibilité des dents lors du sourire heureux ou les rides du front lors de l’énervement, car si cela avait été le cas, ils n’auraient pas pu sélectionner les bons clichés quand ceux-ci représentaient l’autre partie du visage non étudiée à l’entraînement. Et pourtant, ils l’ont fait.

Les chiens savent ce que ces émotions signifient…

Les animaux ont effectivement pu reconnaître les personnes heureuses et énervées, mais comprennent-ils ce que cela signifie, dans quel état d’esprit sont ces gens ? Eh bien, cette expérience semble indiquer que oui !

Les chiens récompensés quand ils cliquaient sur le visage heureux ont vite appris à le faire. En revanche, ceux récompensés lorsqu’ils cliquaient sur le visage colérique ont mis énormément de temps. Cela a été beaucoup plus difficile d’enseigner aux toutous à toucher l’individu énervé, ce qui indique qu’il s’agit probablement d’un stimulus aversif pour eux. Une personne furieuse, ils savent ce que c’est et ils n’aiment pas ça du tout…

Un mystère persiste

Néanmoins, une question reste en suspens : pourquoi les chiens lisent-ils sur nos visages comme des pros ? Est-ce quelque chose qu’ils ont appris durant leur courte existence à nos côtés, est-ce le fruit des milliers d’années de sélection, ou bien est-ce une caractéristique qui serait en fait fréquente dans le règne animal ? Les chercheurs terminent ainsi leur étude en nous laissant cogiter face à cet arbre des possibles…

chien émotions regard yeux
Crédits : Nietjuh / Pixabay.

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